L'estinzione dei mammiferi corre più veloce dell'evoluzione della specie

L'estinzione dei mammiferi corre più veloce dell'evoluzione della specie
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Gli esseri umani stanno sterminando le specie animali e vegetali così rapidamente che il meccanismo evolutivo non riesce a starvi dietro. Una ricerca ha evidenziato che se non si procede con una migliore preservazione, molti mammiferi si estingueranno nei prossimi cinquant'anni e la natura avrà bisogno di 3-5 milioni di anni per riprendersi.

Dopo ogni estinzione di massa, l'evoluzione ha lentamente colmato le mancanze con nuove specie. Negli ultimi 450 milioni di anni i drastici cambiamenti ambientali hanno fatto si che la maggior parte delle specie vegetali e animali della Terra si estinguesse. Fino ad ora sono avvenute 5 estinzioni di massa.

La sesta estinzione di massa sta avvenendo proprio adesso, ma questa volta le cause non sono da ricercarsi in disastri naturali; vanno ricercate nell'operato dell'uomo. Un team di ricercatori dell'Università di Aarhus e dell'Università di Göteborg ha calcolato che le estinzioni si stanno verificando troppo velocemente rispetto ai ritmi evolutivi e se i mammiferi continuano ad evolversi con la velocità attuale, ci vorranno ancora da 5 a 7 milioni di anni per ripristinare la biodiversità terrestre prima che gli esseri umani moderni raggiungano un nuovo livello evolutivo, e ci vorranno 3-5 milioni di anni solamente per raggiungere livelli di biodiversità come quelli attuali.

L'approccio usato dagli studiosi prevede dei confronti con le recenti estinzioni:I ricercatori hanno usato un grande database di mammiferi, che include non solo le specie attualmente esistenti, ma anche le centinaia di specie vissute in passato e che si estinsero quando l'Homo sapiens cominciò ad abitare la Terra. Ciò significava che i ricercatori hanno potuto studiare l'impatto completo della nostra specie su altri mammiferi.

"I grandi mammiferi, o megafauna, come i bradipi giganti e le tigri dai denti a sciabola, che si estinsero circa 10.000 anni fa, erano evolutivamente distinti e poiché avevano pochi parenti stretti, le loro estinzioni significarono che interi rami dell'albero evolutivo della Terra furono tagliati via "dice il paleontologo Matt Davis dell'Università di Aarhus, che ha guidato lo studio. E aggiunge: "C'erano solo quattro specie di tigri dai denti a sciabola, che si estinsero tutte".

Rigenerare 2,5 miliardi di anni di storia evolutiva è già abbastanza difficile, ma i mammiferi di oggi stanno anche affrontando crescenti tassi di estinzione. Specie a rischio di estinzione sono il rinoceronte nero, che si estinguerà nei prossimi 50 anni e gli elefanti asiatici, una delle due sole specie sopravvissute di un potente ordine di mammiferi che includeva mammut e mastodonti, adesso hanno meno del 33% di possibilità di sopravvivere oltre questo secolo.

Utilizzando potenti computer, simulazioni evolutive avanzate e dati completi sulle relazioni evolutive e le dimensioni corporee dei mammiferi esistenti ed estinti, i ricercatori sono stati in grado di quantificare quanto tempo "evolutivo" sarebbe stato perso dalle estinzioni passate e potenziali future, nonché la durata del recupero necessario a ristabilire la biodiversità.

I ricercatori hanno impostato uno scenario in cui gli umani hanno smesso di distruggere gli habitat e di danneggiare le specie. Tuttavia, anche con questo scenario eccessivamente ottimistico, ci vorranno dai 3 ai 5 milioni di anni solo per ottenere una buona diversificazione e per recuperare i rami dell'albero evolutivo che andranno persi nei prossimi 50 anni.

"Ora viviamo in un mondo che sta diventando sempre più impoverito di grandi specie di mammiferi selvaggi. I pochi giganti rimasti, come rinoceronti ed elefanti , rischiano di essere spazzati via molto rapidamente", afferma il professor Jens-Christian Svenning dell'Università di Aarhus, a capo di un vasto programma di ricerca sulla megafauna, di cui questo studio fa parte.

Il team di ricerca non ha però solo brutte notizie. I loro dati e metodi potrebbero essere usati per identificare più velocemente le specie in via di estinzione, e che abbiano rami "distinti"e poco incisivi, in modo che possano dare la priorità alla preservazione di altre specie e concentrarsi sul come evitare le estinzioni più gravi.

FONTE: phys
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