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Dopo osservazioni tramite lo spettrografo MUSE sul Very Large Telescope dell'ESO, alcuni ricercatori hanno scoperto serbatoi cosmici di idrogeno che circondano galassie lontane. MUSE ha consentito osservazioni dirette di nuvole di idrogeno caratterizzate da emissione di Lyman-alfa.

team internazionale di astronomi ha scoperto una imprevista abbondanza di emissioni di Lyman-alfa nella regione "Hubble Ultra Deep Field" (HUDF). Il team ha utilizzato lo strumento MUSE del Very Large Telescope dell'ESO (VLT). L'emissione scoperta copre quasi l'intero campo visivo, permettendo al team di osservare che quasi tutto il cielo è invisibilmente incandescente, tramite una emissione di Lyman-alfa del primo Universo. L'estensione dell'emissione Lyman-alpha osservata è stata sorprendente.

"Rendersi conto che l'intero cielo si illumina quando si osserva l'emissione di Lyman-alfa da lontane nubi di idrogeno è stata una sorpresa che ci ha letteralmente aperto gli occhi", ha spiegato Kasper Borello Schmidt, membro del team di astronomi.

"Questa è una grande scoperta!" ha aggiunto il membro del team Themiya Nanayakkara. "La prossima volta che guardi il cielo notturno senza luna e vedi le stelle, immagina il bagliore invisibile dell'idrogeno: il primo elemento costitutivo dell'universo, che illumina l'intero cielo notturno".

La regione dell'HUDF osservata dal team è un'area molto piccola nella costellazione di Fornax (la fornace), mappata dal telescopio spaziale Hubble della NASA / ESA nel 2004.

Le osservazioni dell'HUDF rivelarono migliaia di galassie sparse su quella che sembrava essere una zona "poco illuminata" del cielo. Ora, le potenti capacità di MUSE hanno permesso di vedere ancora meglio, e l'osservazione dell'emissione di Lyman-alfa nell'HUDF verrà ricordata come "la prima" che gli astronomi hanno rilevato osservando gli involucri gassosi delle prime galassie.

Questa immagine composita mostra la radiazione di Lyman-alfa in blu sovrapposta all'iconica immagine HUDF.

Il MUSE, lo strumento alla base di queste ultime osservazioni, è uno spettrografo installato sul Telescopio 4 del VLT presso l'Osservatorio di Paranal dell'ESO. Quando MUSE analizza il cielo, rileva la distribuzione delle lunghezze d'onda della luce che colpisce ogni pixel nel suo rilevatore. Guardare l'intero spettro della luce da oggetti astronomici permette di avere una grande quantità di informazioni dei processi astrofisici che si verificano nell'Universo.

Philipp Richter, un altro membro del team di ricerca, ha commentato "Con le osservazioni di MUSE, otteniamo una visione completamente nuova sui" bozzoli "di gas diffuso che circondano le galassie nell'Universo primordiale".

Il team internazionale di astronomi che ha fatto queste osservazioni ha provvisoriamente identificato delle motivazioni che portano queste nubi di idrogeno ad emettere Lyman-alfa, ma la meccanica precisa rimane un mistero.

"In futuro, prevediamo di effettuare misurazioni ancora più sensibili", ha concluso Lutz Wisotzki, leader del team. "Vogliamo scoprire i dettagli di come questi vasti serbatoi cosmici di idrogeno atomico sono distribuiti nello spazio".

FONTE: phys
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