Un metodo del tutto nuovo per cercare pianeti extrasolari

Un metodo del tutto nuovo per cercare pianeti extrasolari
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LOFAR (Low Frequency Array) è un grande radiotelescopio europeo situato soprattutto nei Paesi Bassi, completato nel 2012 e gestito da ASTRON, l'Istituto olandese per la radioastronomia e la ricerca scientifica dei Paesi Bassi, e dai suoi collaboratori internazionali.

LOFAR consta di una rete di 51 antenne omnidirezionali con lo scopo di studiare alcune delle frequenze più basse osservabili dalla Terra. Le nane rosse sono il tipo di stella più abbondante nella nostra Via Lattea, ma molto più piccole e più fredde del nostro Sole. Ciò significa che un pianeta deve essere abitabile, deve essere significativamente più vicino alla sua stella.

Le nane rosse hanno anche campi magnetici molto più forti del Sole, il che significa che un pianeta abitabile attorno a una nana rossa è esposto a un'intensa attività magnetica. Questo può riscaldare il pianeta e persino eroderne l'atmosfera. L'interazione fra una stella e un pianeta di questo tipo può generare anche intense onde radio, che possono essere captate da diversi anni luce. Adesso, con questo radiotelescopio, gli scienziati possono finalmente osservare questi segnali.

"Il movimento del pianeta attraverso il forte campo magnetico di una nana rossa si comporta nello stesso modo in cui funziona una dinamo da bicicletta. Questo genera un'enorme corrente che alimenta le aurore e l'emissione radio sulla stella." afferma il dott. Harish Vedantham, autore principale dello studio e scienziato del personale dell'Istituto olandese di radioastronomia. Grazie al debole campo magnetico del Sole e alla maggiore distanza dai pianeti, nel sistema solare non si generano correnti simili. Tuttavia, l'interazione della luna di Giove, Io, con il campo magnetico del gigante gassoso, genera un'emissione radio altrettanto brillante.

"Si prevede da tempo che una versione ingrandita di Giove-Io esista sotto forma di un sistema pianeta-stella, e l'emissione che abbiamo osservato si adatta molto bene alla teoria", ha dichiarato il dott. Joe Callingham, coautore dello studio. Il gruppo si sta ora concentrando sulla ricerca di emissioni simili da altre stelle. "Ora sappiamo che quasi tutti i nani rossi ospitano pianeti terrestri, quindi devono esserci altre stelle che mostrano emissioni simili", afferma l'uomo. "Con la sensibilità di LOFAR, prevediamo di trovare circa 100 di tali sistemi nel quartiere solare", afferma infine invece Tim Shimwell, altro coautore dello studio.

FONTE: phys.org
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