Trent'anni di dati ci aiutano a capire cosa sta realmente uccidendo le barriere coralline

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Le barriere coralline sono considerate uno degli ecosistemi più minacciati del pianeta e stanno morendo a ritmi allarmanti in tutto il mondo. La morte dei coralli è stata attribuita a lungo ai cambiamenti climatici, ma uno studio ha scoperto che non è l'unico fattore ad incidere enormemente.

I ricercatori hanno infatti esaminato tre decenni di dati, dal 1984 al 2014, e hanno scoperto che esiste un'altra causa da attribuire allo sbiancamento della barriera corallina, oltre ai già noti effetti del riscaldamento globale.

L'altra causa è l'aumento dell'azoto. Questi livelli di azoto aumentano a causa delle acque reflue, dei fertilizzanti e dei terreni agricoli non adeguatamente trattati. Insomma, è colpa dell'inquinamento.

I dati hanno infatti esaminato la zona chiamata Looe Key Reef nella striscia delle Florida Keys, e sono stati condotti dall'istituto oceanografico Harbor Branch della Florida Atlantic University. Come conseguenza di questa micidiale combo (riscaldamento e inquinamento), la copertura corallina nella regione è diminuita dal 33% nel 1984 a meno del 6% nel 2008.

"Anche la qualità dell'acqua gioca un ruolo importante" afferma l'ecologista James Porter dell'Università della Georgia. "Mentre c'è poco che le comunità che vivono vicino alle barriere coralline possono fare per fermare il riscaldamento globale, c'è molto che possono fare per ridurre il deflusso di azoto."

Livelli elevati di azoto sono noti per causare stress metabolico nei coralli, aumentando la loro suscettibilità alle malattie e alle fioriture algali che riducono la luce e accelerano il declino della barriera corallina.

"I liquami locali e gli scarichi di acqua piovana provenienti dallo sviluppo residenziale hanno avuto un impatto sempre maggiore sulle acque delle acque costiere delle Florida Keys per decenni". Per salvare le barriere coralline si deve migliorare il trattamento delle acque reflue, ridurre gli apporti di fertilizzanti e aumentare lo stoccaggio e il trattamento delle acque piovane sulla terraferma.

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