Un vombato gigante, dal peso di 150 chili, vagava in Australia 25 milioni di anni fa

Un vombato gigante, dal peso di 150 chili, vagava in Australia 25 milioni di anni fa
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I vombati non assomigliano molto ai loro parenti viventi più vicini, i koala. Entrambe le creature fanno parte dei vombatiformi, uno dei tre sottordini del grande ordine di mammiferi marsupiali dei Diprotodonti, e sono gli ultimi sopravvissuti di un gruppo molto più diversificato di marsupiali la cui storia fossile risale a 25 milioni di anni fa.

Sorge quindi una domanda: come ha fatto un gruppo così eterogeneo a ridursi in questi modi? Una ricerca pubblicata su Scientific Reports cerca di rispondere alla domanda. Nel 1973 al Lago Pinpa, una spedizione scopri tantissimi animali estinti risalenti a 25 milioni di anni fa. Tra queste scoperte venne anche trovato un teschio e uno scheletro parziale di un grosso animale simile a un vombato, il Mukupirna nambensis.

Una delle cose più straordinarie di questo marsupiale sono le sue grandi dimensioni, tra 143-171 chilogrammi, quattro volte più grande di qualsiasi vombato vivente. I primi marsupiali vombatiformi pesavano circa 5 chilogrammi o meno, all'incirca lo stesso peso di un koala odierno. Il mukupirna, si è quindi evoluto in modo indipendente - per almeno sei volte - in diversi rami dell'albero genealogico.

Il più grande di questi è stato il Diprotodon di circa tre tonnellate, il marsupiale più grande del mondo. Sebbene il Mukupirna fosse chiaramente erbivoro, a differenza dei vombati, i suoi denti erano coronati da radici ben sviluppate. Ciò indica che non avrebbe potuto sopravvivere con materiali vegetali abrasivi come le erbe, che i vombati di oggi consumano senza problemi. Confrontando queste e altre caratteristiche, gli esperti hanno scoperto che il Mukupirna è il parente più vicino conosciuto dei moderni vombati, ma è differente lo stesso da queste creature, motivo per cui è stato inserito in una nuova famiglia a sé stante: i Mukupirnidae.

È probabile che tutti i mukupirnidi siano scomparsi durante un cambiamento ambientale dalle foreste pluviali di 25 milioni di anni fa, creando un ambiente non adatto a queste creature.

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Un vombato gigante, dal peso di 150 chili, vagava in Australia 25 milioni di anni fa